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NASA选定合作伙伴,将共同发射“毒蛇号”以探寻月球水源存在

为了让阿尔忒弥斯计划(Artemis)迈出重要的一步,即确定应该在月球何处建立基地以及该如何在月球表面长期存在,NASA一直在为“毒蛇号”(VIPER)探测器发射寻找合作公司。6月11日,NASA宣布将选择Astrobotic公司作为其商业伙伴,在它的协助下运送有效载荷。该任务目前计划于2023年在月球表面着陆。

VIPER是“挥发物调查极地探测车”(Volatiles Investigating Polar Exploration Rover)的缩写,这个高尔夫车大小的机器人探测车将在月球南极地区和其表面之下探索是否有冰或者水的存在,这是阿尔特弥斯项目关键的中间步骤,因为NASA仍旧计划要在2024年之前,首次将女性宇航员以及一名男性宇航员再次送往月球。如果能发现可取用的水源,这对任何一个长期可持续的月球基地建立都至关重要,因为这可以为独立的月球燃料生产设备提供所需材料。

NASA会选择Astrobotic来完成这项任务也许是在意料之中。在另一项商业月球有效载荷服务(CLPS)计划中,双方已经进行过签约。Astrobotic会在2021年选择游隼着陆器(Peregrine)来向月球表面运送科学有效载荷,执行其第一次CLPS任务,搭载的将是ULA火神火箭(Vulcan)。

不过最终Astrobotic公司将会采用格里芬着陆器(Griffin)来执行这次“毒蛇号”任务,而非游隼。格里芬的体积要比游隼大得多,它高约6.5英尺(2米),有效载荷超过1000磅(454公斤)。且它能在特定目标328英尺(100米)的范围内着陆,能够探测并避免6英寸(15厘米)范围内的危险。

“毒蛇”号的有效载荷将大大超过格里芬,它将被配备3个探水传感器,为了进行测试,这一装置会在2021和2022年的有效载荷交付任务中提前实现。此外,它还会搭载一个能够探测到月球表面下三英尺深的钻孔器。

Astrobotic公司将负责月球探测器从发射到着陆所有事宜,该公司也正在寻求与另外的发射机构签订合同,结果还未选定,但很可能是此前已经拥有良好业绩的企业,比如ULA或SpaceX。

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