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仓储机器人之争:Fetch Robotics挑战Kiva

2017-04-25 10:39
月城清浅
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无论是电商还是物流,仓储管理都是其最重要且成本最高的环节之一,目前来说,亚马逊的Kiva自动化仓储搬运系统是电商仓储运输系统的代表,也正是Kiva带动了整个仓储机器人领域的快速崛起和发展,其跟随者、挑战者不计其数,此前,雷锋网新智造在仓储机器人专题报道的其中一篇——《 [百亿美元市场的仓储机器人都有哪些知名玩家》中,提到了一家名为Fetch Robotics的公司,该公司也是其中之一。

Fetch Robotics 成立于2014年,公司位于美国加利福尼亚州圣何塞,其创始人Melonee Wise在博士期间曾就读于伊利诺斯大学,主修机械工程,从学校出来后,就进入Willow Garage从实习生做起,一直做到了机器人研发经理。

说起Willow Garage这家公司,可以说非常传奇,酒店管家机器人Savioke、Suitable Technologies等知名公司创始人都在这家公司工作过。该公司由传奇程序员Scott Hassan创立(他是Google最初代码的编写者),是一家机器人研发与孵化公司。它开发了机器人开源操作系统软件ROS、标准机器人PR2和TurtleBot,为机器人行业做出了巨大的贡献,直到2014年它关闭了所有业务。2013年,Melonee Wise离开了Willow Garage,并与其他三个Willow Garage的前同事创立了机器人公司Unbounded Robotics,主打开源机器人,该公司的第一款产品UBR-1出世时备受好评,被业界称作是PR2的廉价版,而PR2则是Willow Garage在2006年研发的一款开源机器人,比UBR-1贵了20倍。但这款产品并没有让他们的新公司获得成功,据当时的媒体报道称,Melonee在给员工的邮件中写道:

“与Willow Garage的分拆协议阻止了我们募集A轮的融资。Unbounded机器人将不再出售UBR-1。”

由此可以看出,Unbounded的倒闭是因受到了Willow Garage版权方面的影响。

有了此前多年机器人相关的研究经验,2014年,Melonee又东山再起,成立了Fetch Robotics。这一年,正值Kiva大热,各个初创企业都开始研究相关的仓储机器人,然而像之前的报道中所说,这些初创公司多数都是Kiva的追随者,他们都开始从AGV智能车做起,有的甚至只专注做这类的产品。Fetch Robotics成立之初,就没有想着光做“能运货的小车”,而是想做一整套的智能仓储机器人。

Fetch Robotics在成立的第二年,也就是2015年4月,就推出了两款仓储机器人,跟Kiva不同的是,这两款仓储机器人是成套出现的。

其中一款叫Fetch,该机器人有一个机械臂,可以利用机器视觉、图像处理和导航等技术,按照订单内容,把商品从货架上拿下来,并放入另一款机器人上。另一款机器人叫Freight,该机器人负责货物的运输。这个套装的“强调结合两者在物流上「灵巧取物」与「快速运送」的优势“迅速打破了业界对仓储机器人“就应该是Kiva那样的”的固有印象。

这两款机器人不仅仅引起了业内人士的关注,还迎来了资本抛来的橄榄枝。同年6月,Fetch Robotics拿到了2300万美元的A轮融资,SoftBank (软银)领投、Shasta Ventures 和 O’Reilly AlphaTech Ventures 跟投。这个时候公司仅仅有18名员工,几乎都是研发人员,而据当时Melonee表示,这2300万将会用来组建销售团队等用途。

随后Fetch Robotics团队不断壮大,至今,已经有员工43人,除高管和后勤员工外,工程师团队有28人,营销团队7人,公司渐渐有了起色。

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