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我们为什么需要协作机器人?

2016-08-02 15:10
苏子言岁月
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  一、协作机器人的起源

  首先我们先来了解一下协作机器人的简单历史。为了准确定义协作机器人,先看两个名词:

  协作区域(Collaborative Workspace),指机器人和人类可以同时工作的区域,以下是ISO 10218-2中的定义:workspace within the safeguarded space where the robot and a human can perform tasks simultaneously.

  协作机器人(Collaborative Robot),指被设计成可以在协作区域内与人直接进行交互的机器人,以下是ISO 10218-2中的定义:robot designed for direct interaction with a human within a defined collaborative workspace.

  中小企业(Small and medium-sized enterprises,SMEs)是协作机器人的非常重要的客户群,而协作机器人的兴起也与SMEs密不可分。

  SME Project开始于2005年,由EU FP6(Framework Programme 6)项目资助,参与的企业包括ABB、KUKA、Reis、Comau、Güdel 等,其目的是寻找防止劳动力离岸(offshore)输出到低劳动成本国家的方法。其主要的论点是,如果通过机器人技术增强SMEs的劳动力水平,降低成本,提高竞争力,就可以避免劳动力外包的情况(将工作机会留在国内)。因此,协作机器人(co-bots)最初的市场就是中小企业(SMEs)。

  同年Esben Østergaard, Kasper StØy 和 Kristian Kassow在南丹麦大学一起做研究时创办了Universal Robot,现在的CEO Esben Østergaard当时是南丹麦大学的助理教授,三个人发现了中小企业对机器人的新需求(也与当时丹麦政府主导的一项机器人计划有关),并在2009年推出了第一款协作机器人UR5。

  在UR5之前的绝大多数协作机器人都是在传统机器人的基础上改造的,UR5是第一个从产品设计伊始就以协作机器人的要求进行开发的机器人。

  之后不久(2008年),Rodney Brooks创办了Rethink,其最初的目的也是为了帮助美国本土的SMEs提高生产效率,降低成本,减少离岸外包。最初推出的双臂Baxter并不是很成功,慢慢开始落后于UR,去年秋天推出了新款的单臂Sawyer机器人,市场接受度如何还有待观察。

  在UR和Rethink之后,成长出一大批新创立的协作机器人公司,市场上的协作产品也越来越多,协作机器人的概念开始慢慢被大家所认识和接受。

  二、为什么需要协作机器人?

  协作机器人的兴起意味着传统机器人必然有某种程度的不足,或者无法适应新的市场需求。

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