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协作机器人将彻底变革工业制造过程

2016-05-10 11:12
雷本祖
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  4月,匈牙利的凯奇凯梅特,戴姆勒股份公司的梅赛德斯奔驰汽车工厂中,机械臂在生产线上装配汽车底盘。戴姆勒集团的梅赛德斯工厂将会生产新一代的紧凑型车型。

  在德国巴登符腾堡 SEW-Eurodrive 的工厂里漫步,感觉就像是在穿越时空隧道。

  一边是黯淡的灯光,工人们站在长长的流水线上,一遍又一遍地重复着同样的任务。另一边,一队低矮的机器人搬运车在车间地板上四处漫游,给新设计的工作站补充库存。

  在这些小小的车间中,在机器人工作台的帮助下,一个员工就装配了一个几乎完整的驱动系统,该系统将用于支持从汽车到可乐等个各种产品的生产。还有一处地方,一个叫做 Carmen 的机械臂正在帮助工人装载机器,或从工作箱里挑选组件。

  这儿的灯光更明亮,工人们说他们感觉更愉快了。“所有的安排恰好都符合我的需要,我也不用再去搬那些沉重的配件了,” Jürgen Heidemann 说,他从18岁就开始在 SEW 工作,现在已经 40 年了。“更让我满意的是我制作的是整个系统,老生产线上我只参与整个流程的一部分。”

  小企业中应用协作机器人......至少可以让工作岗位稳定在本地人手里。

  Heidemann 是这种新型的工厂职员之一,他正在学习如何与最新一代的机器人系统并肩合作。传统的工业机器人都会锁在操作箱里,因为其外形硕大而笨重,移动操作速度又快,这使得人类与其交互存在不安全因素。而且这种机器人需要技术优良的程序员对其任务进行设定,安装完成后机器人几乎就不再移动。

  现在,由于传感器、视觉技术、计算能力方面的提升,工厂车间出现了一种能与人类职工安全协作的机器人,这种机器人重量较轻,可移动,即插即用。如果有人挡路,机器人会自动停下。用平板电脑就可对其编程,或者简单的将其操作臂移动到所需模式就可。如果机器人需要应用在工厂其他地方,也可以轻松地移动。这不像曾风靡世界自动化工厂的重量级机械臂,还需要用螺栓固定到地面。

  协作机器人,即 Cobot 的概念还非常新颖,其销售量只占全球工业机器人销售量的一小部分:去年售出的 24 万台工业机器人中只占不到百分之5。

  但是,制造商们说这些灵活的机器人有变革生产方式的潜力,特别是对占全球制造业 70% 的那些小企业来说。据 Barclays 统计,平均每个协作机器人价格只有 2.4 万美金。

  因为传统机器人价格昂贵,许多企业在自动化的道路上举步维艰。然而根据薪酬比较网站 PayScale 统计,美国工人平均每小时薪酬为 11.8 美元,英国的则为 7.4 英镑。对这种机器人低投资的回报可能只是几个月的事情。Barclays Capital 的分析师 James Stettler 估计,协作机器人市场可能从去年略高于 1 亿美元增长到 2020 年的 30 亿美元。

  “很多人,都对这种突破充满期待。”Senner Pump 公司的制造工程师 Jesse Rochelle 说。Senner Pump 公司位于佛罗里达州,共有 90 名员工。Stenner 采用了 Baxter 双臂协作机器人,该机器人于18 个月前由波斯顿的 Rethink Robotics 公司制造。

  机械工程师 Jesse Rochelle 与名为 Baxter 的机器人一同工作,后者实现了 Stenner Pumps 公司的佛罗里达州杰克逊维尔工厂的自动化。

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